En un lago árido y salado cama en el noroeste de Irán, un paisaje inquietante y apocalíptico recibe a los visitantes. A millas de una ciudad portuaria en dificultades y de la orilla de un lago que alguna vez fue poderoso, un barco abandonado se encuentra encajado contra un muelle que no conduce a ninguna parte. Filas de botes a pedales en forma de cisneyacen en la cuenca blanca con costra de sal, un signo de la devastadora pérdida de agua en lo que alguna vez fue el lago más grande de Oriente Medio y el sexto lago salado más grande del planeta.

Lago Urmia también deletreado Oromieh se comparte entre las provincias iraníes de Azerbaiyán Occidental y Azerbaiyán Oriental, y está rodeado por escarpadas montañas rojas. Urmia es también el nombre de una ciudad cercana en Azerbaiyán Occidental. Los casi seis millones de personas que vivenen la cuenca del Urmia tienen profundos lazos sociales y económicos con este cuerpo de agua cada vez más reducido. El pueblo turco-azerí, que vive alrededor del lago, lo atesora como un símbolo de su identidad, llamándolo “el solitario turquesa de Azerbaiyán”.

Una fotografía de 2018 de la orilla árida del lago con costra de sal de Sharafkhaneh, un puerto que alguna vez fue un atractivo para los turistas. La imponente estructura al fondo, "Tal", se usó una vez para reparar barcos en el agua arriba.El padre del autor fotografió la misma zona en 1992 abajo. Solmaz Daryani arriba; cortesía de Solmaz Daryani abajo

Una vez que fue un próspero destino turístico, el lago Urmia proporcionó un sustento a innumerables personas, incluida la familia de mi madre. Mi abuelo dirigía un motel frente al lago en la turística ciudad portuaria de Sharafkhaneh, donde mis abuelos todavía viven hoy. Hace menos de una década, mimi abuelo hospedaba a decenas de turistas al día en los veranos. Pasé todos los veranos de mi infancia en la orilla del lago salado, en la casa de mis abuelos. Cuando el lago todavía era un destino popular, los bañistas se sumergían en el agua salada ysus cuerpos con su legendario barro negro. Aprecio esos recuerdos y todavía recuerdo el sonido de las olas, el parloteo de los vacacionistas en la playa, el olor a azufre del barro oscuro y la brisa salada en el calor de media tarde.

A medida que el lago Urmia se secó, el turismo local y la agricultura sufrieron. Como tantas estructuras en el área, el motel de mi abuelo ahora está en ruinas. La ciudad portuaria es ahora un pueblo escasamente poblado al que los jóvenes huyen a las ciudades cercanas, y la mayoría delos residentes que se han quedado son ancianos. Ni la ciudad portuaria ni el lago salado se parecen al lugar de mis recuerdos de la infancia.

En su apogeo, este lago era el hábitat natural más grande para Artemia camarón de salmuera, que se adapta de manera única a ambientes salinos, así como un punto de parada esencial para aves migratorias como flamencos y pelícanos. Sigue siendo una Reserva de la Biosfera de la UNESCO, pero el lago ha perdido alrededor del 88 por ciento de su superficie durante ellas últimas tres décadas. Una reciente estudio llegó a la conclusión de que el aumento de las temperaturas y un clima cambiante ayudaron a secar el lago, combinado con una agricultura en auge en la región.

En el puerto de Sharafkhaneh en 2015, un barco abandonado está atrapado en sal solidificada. Solmaz Daryani

Las vastas consecuencias de esta catástrofe ambiental finalmente han desencadenado un esfuerzo coordinado para salvar el lago. El gobierno iraní ha creado un comité nacional de restauración de lagos y tiene como objetivo invertir $ 5 mil millones en 10 años. En los últimos dos años, las precipitaciones por encima del promedio han ayudado a cambiar el rumbo.

Los expertos dicen que pueden pasar décadas para que el lago vuelva a su antigua gloria, pero las mejoras dan esperanza a los residentes que viven alrededor del lago. "Viví toda mi vida junto al lago", dice Rahmani, un agricultor que señala uncon el dedo en el lago desde su granja cercana. "Siempre pude ver la puesta de sol brillando en el agua de mi casa en las colinas. Nunca pensé que el lago podría convertirse en un desierto de sal".

Rahmani fue uno de los primeros agricultores que se inscribió en un proyecto de agricultura sostenible. “Cuando bajó el nivel del agua, el costo de irrigar las granjas aumentó, lo que significó que debemos cambiar nuestras antiguas formas de agricultura”, dice.en esta región, la mayoría de los agricultores han cambiado a un sistema de riego por aspersión, y todos los años, cambiamos el patrón de cultivo: un año trigo, otro año calabaza ”.

La desaparición del lago Urmia es mucho más que un peligro ambiental; es una herida emocional en la memoria de las personas. Para aquellos de nosotros que recordamos lo que fue este lugar, el lago es mucho más que una mancha azul que se aleja en elmapa del mundo. Es parte de nuestra identidad, y solo podemos esperar que no desaparezca para siempre.

Aji Chay, un río que apenas se ve en esta fotografía de 2019, pasa por debajo de un puente histórico en Tabriz, Irán, y desemboca en el lago Urmia. Las sequías han ralentizado su flujo a un goteo. Solmaz Daryani
La abuela del autor, Narges, vista aquí en 2015, camina en un muelle en la costa de Sharafkhaneh, donde aún vive. Hace quince años, antes de que el lago retrocediera demasiado drásticamente, toda la familia se reunía los fines de semana para cenar junto alagua. Solmaz Daryani
El abuelo del autor, Seyed Agha Ghasemi, visto aquí en 2015, solía ser propietario de un motel en la costa y se ganaba la vida alquilando habitaciones y barcos cisne a los turistas. El motel y los barcos cisne no se han utilizado durante años. Solmaz Daryani
El lodo rico en sales y minerales del lago Urmia, visto aquí en 2017, tiene fama de tener propiedades curativas, especialmente para la piel y las afecciones reumáticas. Solmaz Daryani
Una niña juega en las aguas altamente salinas de lo que queda del lago Urmia. El suelo de la zona es rico en minerales, incluidos yodo y hierro. Solmaz Daryani
el barco Hamzeh , visto aquí en 2016, utilizado para transportar pasajeros a través del lago. Encalló debido a la devastadora pérdida de agua en lo que alguna vez fue el sexto lago salado más grande del planeta. Solmaz Daryani
Visitantes al lago Urmia en 2016. El lago ha mostrado algunos signos de recuperación en los últimos años. Solmaz Daryani