a lo largo del borde entre Uzbekistán y Kazajstán , una flota de barcos oxidados está atrapada. Esta fue una vez el mundo cuarto más grande cuerpo de agua tierra adentro, pero hoy en día es más seco que húmedo: un páramo estéril y cubierto de sal. Lo que una vez se conoció como el Mar de Aral ahora es el desierto de Aralkum o Aral Sands. Actualmente es el desierto más joven del mundo y actúa como un motor clave para las tormentas de polvo de Asia Central.

El Aral fue una vez alimentado por los ríos Amu Darya y Syr Darya, y mantuvo tanto una economía próspera como un ecosistema rico. Alrededor de 1960, el los ríos se desviaron por la ex Unión Soviética para alimentar redes de riego para la producción de algodón. Durante las siguientes seis décadas, el mar experimentó un proceso nunca antes visto en la Tierra. Las aguas se retiraron de la cuenca sur, concentrando la sal del mar. La escorrentía agrícola trajo ambos herbicidasy pesticidas, envenenando el lecho del lago. Finalmente, un desierto vacío, salado y tóxico fue todo lo que quedó.

La transformación del Mar de Aral al Aralkum. Observatorio de la Tierra de la NASA / Dominio público

“Esta es la fuente perfecta para las tormentas de polvo”, dice Ralph Kahn, científico investigador senior del Centro de Vuelo Espacial Goddard de la NASA, por correo electrónico. Más que 100 millones de toneladas de polvo de sal se expulsa del Aralkum y en toda Asia cada año, creando un problema grave de salud pública en una vasta área.

Las tormentas de polvo en el Aralkum son casi ocurrencias semanales y puede durar días. Para quienes viven cerca, las fuentes de alimentos y agua pueden contaminarse después de una de estas tormentas. Karakalpakstan, una república autónoma dentro de Uzbekistán, experimenta anormalmente alto tasas de tuberculosis, anemia, cánceres, enfermedades hepáticas, defectos genéticos y de nacimiento, todos probablemente causados ​​o agravados por el polvo. Y se han encontrado rastros de ese mismo polvo en lugares tan lejanos como. Groenlandia y Noruega .

Para comprender las tormentas de polvo, los científicos han confiado durante mucho tiempo en la tecnología de teledetección: satélites que pueden ver el alcance completo de tales tormentas y observar su propagación. Pero la información obtenida a través de la teledetección solo llega hasta cierto punto y debe combinarse con trabajo de campocon el fin de garantizar que los hallazgos se interpreten correctamente. Esto se conoce comúnmente como "verdad terrestre", explica Thomas Gill *, que estudia viento y geología en la Universidad de Texas en El Paso. La verdad terrestre proporciona un contexto crítico para calibrando y correlacionando conjuntos de datos a gran escala obtenidos de satélites y proporcionan a los investigadores detalles que no se pueden observar desde el espacio. Y según Gill, es una falta de conocimiento del tipo de verdad terrestre lo que está impidiendo una comprensión más completa de las tormentas de polvo de Aralkum ".Hasta donde yo sé, no tenemos un buen conjunto de datos de cómo son las condiciones en el suelo para verificar, verificar y confirmar lo que el satélite nos está diciendo ”, dice Gill.

Sello postal ruso creado para crear conciencia sobre el mar convertido en desierto. dominio público

Esto se debe en gran parte al ambiente inhóspito y tóxico del propio Aralkum, una realidad que ya tiene décadas. Gill recuerda una historia de su tiempo en la investigación del lago seco Owens en California Central. Fue alrededor de 1990 o '91, yGill estaba acompañado por un grupo de científicos soviéticos interesados ​​en el Mar de Aral, que todavía estaba en proceso de secarse. Cuando Gill preguntó al equipo por qué no estaban realizando trabajo de campo en el Mar de Aral, respondieron:¡De ninguna manera! Es demasiado remoto y peligroso allí, realmente no puedes recopilar ningún dato, ¡y es tan traicionero si vas allí que podrías morir! ”La situación solo ha empeorado desde entonces, y según Kahn, muy pocos surgenExisten estaciones de datos sobre el terreno en Asia Central.

Ante tales obstáculos, los investigadores deben seguir dependiendo en gran medida de los datos satelitales. Pero capturar una tormenta de polvo de Aralkum desde el espacio, explica Gill, es como intentar tomar una fotografía de un oso polar en una tormenta de nieve. Cuando las tormentas de polvo se desatanen otras partes de la Tierra, como en el desierto del Sahara, eventualmente soplan sobre el océano oscuro, haciéndolos fáciles de ver. Pero en el Aralkum sin litoral, el contraste entre la superficie y el polvo en el aire es mínimo. Además, las nubes a menudo se interponen. Los satélites también luchan con cuantificando la cantidad de polvo en tormentas de polvo, o dando una idea de su contenido. "No es fácil derivar las propiedades ópticas de las partículas no esféricas en teoría", dice Kahn, "y también es difícil recolectar muestras adecuadas". El resultado esuna comprensión incompleta de un importante problema ecológico y de salud pública.

Un hombre pasa junto a un barco huérfano que se oxida en el desierto. dominio público

Completar ese entendimiento, dicen los expertos, requerirá una combinación de tecnologías antiguas y nuevas, para complementar los satélites y sus limitaciones. Los drones tienen un potencial enorme; son difíciles de controlar en tormentas de polvo, pero están mejorando y mejorando cada vez más.robusto, dice Gill. También hay sistemas híbridos que reúne una variedad de fuentes de datos. Gill también cita el creciente campo de la detección química, utilizando detectores que pueden adquirir la firma química de las partículas de polvo en el campo. "El Aralkum puede verse como el desierto más nuevo del mundo", dijo.dice, "y tal vez están sucediendo cosas realmente inusuales allí, debido al hecho de que es tan extremo, tan nuevo, tan extraño y tan inusual".

* Corrección: una versión anterior de esta historia invirtió por error el nombre y apellido de una de las personas que citamos. Su nombre es Thomas Gill, no Gill Thomas. Además, el apellido de Ralph Kahn estaba mal escrito en la segunda referencia. La historia tienedesde que se actualizó para abordar esos errores.